Основу курортных ресурсов Железноводска составляют минеральные источники, которые обусловили развитие его как одного из старейших в России бальнеологических курортов. Открытие и описание минеральных источников сделано Ф. П. Гаазом, который в 1810 году на склоне г. Железная обнаружил два минеральных источника. Первые больные прибыли в Железноводск в 1814 году. В 1819 г. был выстроен казенный дом для приезжих, а возле источника — купальня с одной ванной. В 1823 г. минеральные воды Железноводска обследовал А. П. Нелюбин, открывший ряд источников. В 1825 году заложен парк. В 1856 году ученый Ф. А. Баталин, участвовавший в комиссии межевого ведомства по изучению Кавминвод описал ряд источников Железноводска. С 1865 г. на курорте использовался минеральный источник Грязнушка, названный с 1890 г. Смирновским, в честь врача С. А. Смирнова, который длительное время был директором Управления курортами Кавминвод и внес большой вклад в развитие Кавказских Минеральных Вод.

В 1856 году построено первое ванное здание (Старобарятинские ванны), в 1875 г. — Новобарятинские (ныне Славяновские) ванны, в 1893 г. — здание Островских ванн. В связи с ростом популярности курорта в 1898 г. к нему подведена железнодорожная ветка от ст. Бештау. С 1917 года стали эксплуатироваться Славяновский и Владимирский источники.

После 1917 года частные гостиницы, пансионаты и дачи превращены в санатории, начато строительство новых курортных учреждений. В 1924 г. организована клиника Пятигорского бальнеологического института. Временная оккупация немецко-фашистскими войсками (авг.1942 — янв.1943) причинила большой ущерб. Однако в короткий срок он был восстановлен и в послевоенные годы продолжал интенсивно развиваться. Об этом свидетельствует быстрый рост числа больных, получивших санаторно-курортное лечение: с 14 тыс.человек в 1939 г. до 100 тыс.человек в 1981 г.

Реформы 1992 г. приостановили развитие курорта. В 1996 г. отдыхало и лечилось только 35 тыс.человек. Последние годы внимание россиян к курорту постоянно растет.

Минеральные воды большинства из 24 железноводских источников относятся к углекислым гидрокарбонатно-сульфатным натриево-кальциевым с минерализацией от 3,1 до 3,8 г/л и концентрацией углекислоты от 0,4 до 1,1 г/л, отличаются друг от друга главным образом температурой.

Вода знаменитого Баталинского источника, который находится на окраине пос. Иноземцево является сульфатной натриево-магниевой с минерализацией до 21 г/л, температурой до 11оС и дебитом 4 мз в сутки. Воды некоторых источников, в том числе Гаазовского № 1 (Лермонтовского), Славяновского, относятся к радоновым (около 5 нКч/л).

Высокотермальные и термальные воды используются для питьевого лечения, ванн, ингаляций, орошений и других бальнеологических процедур. Воды Смирновского и Славяновского источников в качестве лечебно-столовых разливают созданные заводы минеральных вод под названием «Смирновская» и «Славяновская». В 1975–77. были пробурены скважины № 69 и 70, имеющие большой суточный дебит. По составу воды их относят к основному типу минеральных вод Железноводска. Курорт получил дополнительные ресурсы минеральной воды, которые обеспечат многолетнюю перспективу его развития. На курорте осуществляется лечение больных с заболеваниями желудка и кишечника, поджелудочной железы, печени и желчных путей, а также почек и мочевых путей. В лечебных учреждениях Железноводска наряду с минеральными водами используют также сульфидную иловую грязь Тамбуканского озера. Для отдыхающих и туристов интересны многочисленные живописные места города и его окрестностей, прогулки к горам Бештау, Развалка, Медовая, экскурсии по Лермонтовским местам. В живописных местах курортного парка проходят дорожки трех маршрутов терренкура от 800 до 8000 м.