История Пятигорска как курорта начинается с 1803 года, когда его горячие воды были признаны целебными специальным правительственным указом и на их основе было решено создать курорт.

До устройства поселения Горячеводск (первоначальное название Пятигорска) приезжавшие россияне для лечения жили в Константиногорской крепости, основанной в 1780 году. С 1830 года курорт получил современное название, которое связано с расположением близ Пятигорска пятиглавой г. Бештау /1433 м/ — слово татарского происхождения «пять гор». В 1826 г. — 31 г. были построены 2 дома для находившихся на лечении офицеров и ванные помещения, разбиты бульвары и Емануелевский парк в английском стиле, устроен грот со скамьей, высеченной в скале (ныне грот им. Лермонтова); вода источников пущена по подземному коллектору. Однако создание лечебных учреждений, строительство гостиниц и инфраструктуры зависели, как правило, от инициативы ученых — энтузиастов, администраторов и предпринимателей. Так, известный врач С. А. Смирнов, бывший директором управления Кавминвод, организовал в 1863 г. первое Русское бальнеологическое общество. В летнее время в Пятигорске издавался «Справочный листок Кавказских минеральных вод».

Некоторое оживление строительства в Пятигорске отмечалось в начале 20 века, город электрифицируется, проводится трамвайная линия, связавшая центр курорта с остальными частями города и железнодорожным вокзалом. После 1917 года — началось создание лечебных учреждений нового типа — санаториев, пансионатов и поликлиник. В 1920 г. создан Бальнеологический институт, ставший научно-методическим центром Кавказских Минеральных Вод.

Наиболее интенсивно курорт развивается после освобождения в январе, 1943 года от оккупации немецко-фашистскими войсками, причинившими городу огромный ущерб. Если в 1931 г. Пятигорск посетило 19 тыс.человек, то уже в 1986 г. — 186 тыс.человек. После экономических реформ в России в 1996 г. на Пятигорском курорте отдыхали и лечились только 25 тыс.человек, но с 1998 г. курорт стал опять оживать.