История Кисловодска тесно связана с историей Кавказских Минеральных Вод. Датой основания курорта считается 1803 год, хотя первый официальный заезд больных состоялся в 1808—1809 гг. Впервые описал Кисловодский нарзан в 1784 г. Я.Райнегс, более подробные сведения о нем дал академик П. С. Паллас в 1793 году. Впоследствии минеральный источник Нарзан изучали А. П. Нелюбин /1823/,Ф. А. Баталин /1856/, С. А. Смирнов /1862–70/ и другие. Первые деревянные купальни построены в 1812 г., ванны в них принимали из неразведенного холодного нарзана. В 1822 г. на средства, ассигнованные правительством, по проекту архитекторов братьев Бернордацци была построена роскошная по тем временам ресторация с колоннадой и широкой лестницей, спускавшейся в парк; под лестницей был устроен грот. В 1823 г. вблизи источника началось строительство казенной гостиницы и заложен курортный парк. В 1848-58г. была построена Нарзанная галлерея, существующая поныне, в 1895 г. — курзал (ныне театр).

На протяжении 19 века велись каптажные работы, связанные с источником Нарзан: в 1803 г. была отведена р. Ольховка, затоплявшая его; в 1820, 1851, 1894 и 1909 годах над источником сооружались различные каптажи. В 1827–32 и 1902–1904 годах построены ванные здания. Оживление курортного строительства и увеличение притока больных в Кисловодск в конце 19 века были обусловлены окончанием строительства шоссе Минеральные Воды — Кисловодск и особенно подведением к Кисловодску ветки железной дороги в 1893 году. В 1880 г. увеличено число ванн в Нарзанной галерее; в 1896 г. открыт небольшой завод по розливу минеральной воды.

Управление Владикавказской железной дороги в 1895 г. построило одну из первых в России гидроэлектростанцию «Белый уголь», давшую Кисловодску электрическое освещение. В начале 20 века в Кисловодске велось интенсивное частное строительство (дачи, пансионы, гостиницы). Кисловодск становится известным курортом, который, однако, посещали только представители привилегированных сословий. Уже в 1904 году в Кисловодске лечилось свыше 25 тыс.человек. Во время I-ой мировой войны приезд на воды полностью прекратился, а курорт был превращен в огромный госпиталь для раненых и инвалидов войны.

Планомерное развитие курорта началось после Октябрьской революции 1917 года. Уже в 1921 году в Кисловодске было создано клиническое отделение Пятигорского бальнеологического института, в настоящее время Кардиологическая клиника, ставшее научно-методическим центром курорта. Строились новые санаторные здания, курортные поликлиники, Грязелечебница. Кроме единственного /до 1928 г./ источника Нарзан были выведены воды ещё 6 источников, в том числе Доломитный нарзан (скважина № 7, 1928 г.), Сульфатный нарзан (скважина № 8, 1934 г.).

Восстановление разрушенного в годы оккупации /1942–43/ курортного хозяйства позволило уже в 1950 году принять на отдых и лечение свыше 125 тысяч человек.

Воды 7 действующих в Кисловодске источников углекислые сульфатно-гидрокарбонатные кальциево-магниевые. Вода знаменитого источника Нарзан, положившего начало курорту, имеет минерализацию до 1,8 г/л, содержит свыше 1 г/л углекислоты, температура воды около 12оС. Общий дебит источников Кисловодска и воды, поступающей из Кумского месторождения, составляет свыше 3200 мз/сутки. Наряду с ваннами и питьевым лечением Кисловодские нарзаны используют для ингаляций, орошений, промываний, а также для промышленного розлива в качестве лечебно-столовой минеральной воды под названием «Нарзан». На Кисловодском курорте широко используют сульфидную иловую грязь Тамбуканского озера. Применяют также терренкур, 6 маршрутов которого отличаются протяженностью от 1700 до 6000 м.

Кисловодск самый крупный из курортов Кавминвод. До 1981 года на курорте ежегодно лечилось около 240 тыс.человек. Основной профиль лечебных учреждений — кардиологический, определился ещё в начале 20 века. В Кисловодске осуществляется лечение больных с заболеваниями органов дыхания, нервной системы, нарушениями обмена веществ. В 1985 году, с учетом амбулаторно-курсовочного лечения в Кисловодске отдыхало и лечилось 320 тыс.человек.

Как и на других курортах Кавминвод в г. Кисловодске, в связи с распадом СССР и проведением реформ в 10 раз упала численность отдыхающих и оздоравливающихся. В последние годы Кисловодск постепенно стал возвращать себе ранее утраченные позиции.