История Ессентуков тесно связана с историей изучения и лечебного использования минеральных источников Кавминвод. Впервые минеральные воды Ессентуков были описаны в 1811 году московским врачом Ф. П. Гаазом, который в долине ручья Кислуша в 1809–1810 годах обнаружил и изучил 3 источника с кисловато-соленой водой.

Подробно изучил и описал минеральные воды Ессентуков в 1823–25 годах врач-фармаколог А. П. Нелюбин, обнаруживший на склонах г. Щелочная ещё 20 минеральных источников (его нумерация ессентукских минеральных вод сохранилась поныне). Но развитие курорта на базе этих вод началось значительно позже, чем развитие других курортов Кавминвод. Возникновение курорта относится к 1839 году, когда было построено первое ванное здание (2 ванны), в котором использовалась вода Гаазо-Пономаревского источника. С этих пор на месте военного управления, созданного в 1798 году формируется станица, получившая название Ессентуки (по названию речки Ессентучок, впадающей в Подкумок). Очень быстро Ессентуки приобрели известность как один из лучших курортов для лечения заболеваний органов пищеварения.

Минеральные воды знаменитых источников № 4 и 17 до 1840 года вообще не использовались. В 1847 году часть земли, непосредственно прилегающей к источникам, приобрело управление Кавказскими Минеральными Водами. В 1874 и 1882 годах минеральные источники Ессентуков исследовались горными инженерами Ж.Франсуа и Л.Дрю. На основе этих исследований впоследствии были проведены каптажные работы на главных источниках. В 1903 году по инициативе врача М. С. Зернова было создано общество „Санаторий“, собраны средства, на которые был открыт первый на Кавминводах санаторий для неимущих больных (70 мест); через год был построен санаторий для почтовых работников (на 20 мест).

Важным событием для развития курорта явилось организованное с 1905 г. Геологическим комитетом бурение разведочных скважин, в результате чего были открыты новые источники (основная, или так называемая коренная, струя источника № 17, новые выходы воды, аналогичной воде источника № 4 и другие).

С 1917 года частные дачи, пансионаты и гостиницы были превращены в санатории. В 1922 году в Ессентуках открылась клиника Пятигорского бальнеологического института (Клиника БИ). Наряду с проведением восстановительных работ в 1943 и последующих годах особое внимание уделялось гидрогеологическим изысканиям, благодаря которым значительно увеличился общий дебит минеральных источников. Наиболее известны и ценны в терапевтическом отношении углекислые гидрокарбонатно-хлоридные натриевые (так называемые соляно-щелочные) воды источников № 4 и № 17, которые принесли курорту популярность

Более чем на 10 заводах разливают в стеклянной бутылке в качестве лечебной (№ 17) и лечебно-столовые (№ 2, 4, 20) под названием „Ессентуки“.

В лечебных учреждениях Ессентуков наряду с минеральными водами используют также сульфидную иловую грязь Тамбуканского озера.

С самого начала своего развития курорт был профилирован для лечения заболеваний органов пищеварения, осуществляется терапия больных с заболеваниями желудка и кишечника, печени и желчных путей, поджелудочной железы, нарушения обмена веществ.

Резко возросли масштабы санаторно-курортной помощи в здравницах Ессентуков с 1925 по 1985 годы: c 13 тыс.человек до 285 тыс.человек; затем произошло падение до 35 тыс.человек в 1996 г., а с 1997 года динамика загрузки постепенно возрастает, но далека до максимума в 285 тыс.человек в 1985 году.